Med all usikkerheten rundt Brexit og muligheten for en ny skotsk folkeavstemning, kan ingen sikkert forutsi hva som vil skje med de globale handelsmarkedene i fremtiden. James Withers, administrerende direktør i Scotland Food and Drink, snakket om mulighetene for næringen under Scottish Salmon Producers Organisation (SSPO) sitt møte i Edinburgh tidligere denne måneden.

- Trolig vil ikke en egnet handelsavtale være på plass før Storbritannia forlater EU, sa han, noe som i så tilfelle vil bety at reglene i Verdens handelsorganisasjon (WTO) kommer inn i bildet.

Uansett mener han laksenæringen vil måtte forberede seg på tolltariffer til EU som innebærer to prosent toll på fersk laks og så mye som 13 prosent på eksport av røkt laks. Selv om fremtiden er usikker, som med de fleste bransjer, må laksesektoren også være forberedt på å «tilpasse seg eller dø», advarte han.

- Det vil komme mange endringer, og vi må planlegge i møte med usikkerhet, mener Withers.

Han oppfordret næringen til å se på hva den vet og hva den kan kontrollere, og bygge videre på det.

Han mener det er noen ting en kjenner til, som for eksempel at det er en aldrende befolkning, den globale urbaniseringen er på vei oppover, at enkelthusholdninger blir mer vanlig og at helse og ernæring blir stadig viktigere når folk endrer livsstil.

Så er det også ting næringen kan kontrollere. Det er ens egen strategi, visjon og ambisjoner, mener han, og trakk også frem merkevaren og måtene næringen arbeider sammen for å vokse.

Den skotske mat- og drikkesektoren er i dag verdt rundt 14,3 milliarder pund. Det er sektoren som sysselsetter flest folk, og laksenæringen spiller en stor rolle i dette. Whisky er landets klart største mat- og drikkeeksport, men laks er ikke langt bak. Utfordringen fremover er å vokse og spre seg i ulike eksportmarkeder, spesielt med Brexit i sikte. Ifølge Withers går nær 80 prosent av den skotske mateksporten til EU, der mer blir eksportert til Belgia enn til hele Asia til sammen.

- Ikke bare trenger vi å øke våre eksportmarkeder, men vi trenger å spre dem mer ut også, sier Withers.

Han mener laks er en næring som gjør en god jobb i denne sammenhengen der rundt 40 prosent går til EU, mens markedene i USA og andre steder øker.

- Vi ser mer spredning i eksporten bort fra Europa. En sprer risikoen og det er positivt, mener Withers.

Han er også tydelig på at Skottland som merkevare som et land med mat og drikke, flotte mennesker og flott landskap, må dyrkes og utnyttes.

- Laks er en stjerne i Skottlands mat- og drikkehistorie, og Skottland kan bli en verdensleder i havbruk. Det er tid for ambisjoner og visjoner, mener han.

Og havbruk blir stadig viktigere for landet. Ifølge Gilpin Bradley, administrerende direktør i Wester Ross Fisheries, er den skotske laksenæringen nå mer verdt enn hele Storbritannias fangst og fiske samlet.

- Akvakultur er den største muligheten en har for produksjon av høykvalitet protein for å skaffe mat til verdens raskt voksende befolkning, sier han.